Three Reasons Why I Still Believe

Why I still believe even when I don’t? Every time I think about it, and I think about it often, the answer to that question comes down to three things: 1) The beginning, 2) Jesus and 3) The main point of the biblical narrative connects with my story.

Interestingly enough, and this is where things get complicated, my only real point of reference for these things is the Bible yet I also tend to think that there are many problems with the Bible. Not with the Bible in and of itself. It is certainly an interesting collection of writings and there is no disputing its influence over the centuries. The problem is how we come to it and what we do with it. It’s been used and abused. It’s been used to abuse. It’s been used and continues to be used to divide. It’s also been used to promote peace, bring hope and demonstrate love. It tells a story. It also claims to be divinely inspired and this is where we can run into problems. Is it to be taken as inspiration and as a sort of guide for our own story, or is it to be taken as authority? This is not the question I’m considering today!

(Related : It’s ok to Doubt and In the Beginning God Created Lamb Poutine)

The beginning. Origins. We all like a good backstory. Whether it’s finding out the origins of our favourite comic book superhero or a prequel to our favourite movie trilogy or book series. We like to find out what came before. We like to know what lead to this or that. What happened. What is the story that shaped this person or caused this event. When we meet new people we soon begin to ask questions about their past, where they were born, where they studied, what they did before starting this new job. We want to know these things because they give context and help us understand the bigger picture.

For me, continued belief in the existence of God is tied to the origin of our existence, of life, of this world and the universe around us. Where have we come from? Why are we here?

I’ve tried to conceive of the world without a relational and intentional guiding force and I’ve tried to understand it from a purely scientific point of vue. While I’ve grown in my appreciation of what the sciences teach us about the world and universe we live in, I still can’t get comfortable with the idea that all of this would be the result of random chance. We need science to help us understand our world because the Bible is not adequate in answering all our questions nor does it try to do so. Something caused the world to be. Something caused the Big Bang. There were elements present and something caused them to appear. How did they appear? What and where did they come from? As much as we can learn from science regarding the origins of the universe, we still hit a wall at some point and are left with unknowns. The same is true when we claim that God is the origin. There are still questions left unanswered. If God, where was this God before and what was he/she/it doing? Does this God have a beginning?

Ignorance.

Personally, I find it less perplexing to ask “where did God come from” than I do imagining a universe that just happened. What I mean is that regardless of how we approach the question of origins, we can’t escape being left with unanswered questions. All we can do is choose which of those questions we are more comfortable with. Which ones seem to make more sense in the bigger picture.

“In the beginning God created” makes sense to me. It makes more sense than the alternative even though it creates its very own set of unanswered and problematic questions. I’m certainly not discounting science and what it helps us understand about how the universe works, continues to take shape, shift and move. I prefer scratching my head thinking about when and how it is that God came along than I do thinking about when and how energy and matter came into the picture without any help.

Acknowledging that a God is behind the origins of the universe also helps understand our deeply rooted relational DNA as well as humanity’s drivenness to understand where it has come from. I will touch on this a bit more when elaborating on reasons two and three of why I still believe even when I don’t.

To summarize. Does God exist? I do not know but I believe so, among other things, on the basis that I find it difficult to conceive of the universe having come to exist outside of the intentional action and purpose of a God.

To be continued ….

Why I Still Believe Even When I Don’t

When it comes to God(s), either there is one (or many) or there isn’t one or any. The tricky part is knowing for certain. In my about me page I quote something I once heard while going through a time of questioning my belief in God. The way this person positions the issue about whether or not God is exists is compelling to me. I like it primarily because it frames the question “does God exist” in a way that joins us all together in one thing we have in common regarding the non-existence or existence of a God (or Gods). Ignorance. We don’t know for certain. At least not in the same way I know I am presently typing this blog post or that it is snowing outside or that two of my teens just emerged from their bedroom.

We have ignorance in common and therefore an honest answer to the question of the existence of God or Gods should fall along the lines of (still quoting from what I heard a few years back), “I don’t know but I think not,” or “I don’t know but I believe so,” or “I don’t know, and I don’t care.” This is perhaps oversimplified but I really think it captures the essence and goes a long way toward bringing us together even if we don’t land on the same side of the answer. We all come to the question from a particular angle. We each have our story. Stories that have shaped us and influenced us in very real ways. It’s a beautiful thing really. Rather than fostering a “us vs them” approach it encourages openness and understanding of the other.

I know there are complexities here and that this question continues to be sliced and diced in many ways but we can still talk about it.

Today, my honest answer when anyone asks if I believe, or still believe, in the existence of God is that I do believe God exists although I am not certain of it. I’ve tried not to believe and even on those days where I am frustrated with Christianity (especially American Trumpian Christianity) and would like to toss it all away completely, I can’t. Even though I am ashamed of much of what passes as Christianity these days, I still can’t toss it away. There are many days when I honestly wish I could. I just can’t. I’m still left with many questions but that is true for all of us regardless of where we fall on the belief in God spectrum.

So what is it that keeps me coming back to believing God exists? What is it that keeps me holding on to Christianity and to the Jesus story in particular? Maybe I’m just crazy or maybe I’m just in tune with reality. I won’t poll you on that!

To be continued …

Je n’ai jamais lu la bible en un an

C’est dans l’temps du jour de l’an, on se donne plein d’résolutions. C’est l’bon temps d’en profiter, ça arrive rien qu’une fois par année.

Le fameux 1 janvier. Le moment de l’année où nos bonnes intentions, nos désirs, nos hontes et notre sentiment de culpabilité se croisent pour nous pousser à prendre des résolutions. Des résolutions que nous allons sans doute maintenir cette année, sinon, au moins se rendre plus loin que l’année dernière! Il n’y a pas de mal à prendre des résolutions. Le début d’une nouvelle année est certainement un bon moment pour en prendre, bien que ce ne soit pas le seul.

Dans le monde chrétien, il y a beaucoup de pression de performance. C’est un phénomène intéressant dont on ne parle pas beaucoup puisque l’un de nos slogans favoris est que le salut “n’est pas par les oeuvres!” Cette pression de performance est subtile mais très réelle. L’idée est qu’un bon chrétien devrait exceller dans certaine chose. Un bon chrétien devrait aussi éviter bien des choses. Le 1 janvier est le moment idéal pour se rappeler toutes les choses qu’on devrait faire mieux tout en s’engageant aussi à moins faire les choses qu’on devrait pas faire, surtout celles qui nous empêche de faire les bonnes choses plus. C’est épuisant!

Une notion souvent véhiculée (directement ou indirectement) est qu’un chrétien doit lire sa bible régulièrement. La lire au complet au moins une fois par année est très encouragé.

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Confession. Je n’ai jamais lu ma bible en un an. J’ai souvent essayé mais je n’arrivais pas à me rendre plus loin que Lévitique. J’ai essayé toutes sortes de plan pour m’aider mais je n’y suis jamais arrivé. J’la lisais ma bible mais je ne l’ai jamais lu en un an. Je me suis souvent senti coupable de ne pas avoir été à la hauteur des attentes. Chaque année, le 1 janvier, je me disais que cette année serait la bonne! Cette année je vais faire mon “culte personnel” à chaque jour et lire ma bible en un an. Mais même avec l’arrivée des téléphones intelligents et les plans de lecture avec les “reminders” et les notifications, je n’y arrivais quand même pas. Ce genre d’approche à la bible n’était pas pour moi. Il m’en a fallu du temps avant d’allumer que c’était correct de même. Je n’ai jamais lu ma bible en un an et je ne commencerai pas cette année.

On s’en va où au juste? Il y a rien de mal à prendre des résolutions. Il y a rien de mal à vouloir lire ta bible en un an. Le but d’écrire ceci ce matin est simplement de mettre un peu de lumière sur un sentiment qui empêche bien des gens d’être eux-mêmes et vraies dans l’église. Cette pression de performance est subtile mais très présente. Elle n’est pas nécessairement imposé par les leaders. Elle se forme naturellement par la pression sociale du groupe auquel on appartient (comme dans tout groupe sociale). La lecture de la bible n’est qu’un exemple parmi bien d’autres. Jésus ne mettait pas l’emphase sur de telles choses.

Je ne veux pas décourager ceux et celles qui sont déterminé à prendre des résolutions comme lire leur bible cette année. Je veux plutôt encourager ceux qui n’y arrive pas et qui se demande si c’est même nécessaire puisque l’invitation de Jésus n’est pas de performer mais d’être. Prends-en des résolutions pour l’année si tu veux mais ne les prends pas par culpabilité et, surtout, ne les prends pas en pensant que tu es moins bon ou bonne si tu ne le fais pas.

J’ai en tête l’histoire que Jésus a raconté au sujet d’un homme religieux dans le temple qui était très fière de sa performance tout en portant un jugement sur celui qui venait prier d’une manière simple et honnête. On se juge souvent soi-même sans que d’autres le fasse à notre égard. Cette année, que tu sois une personne d’église ou non, je t’invite à considérer ton coeur plutôt que ta performance.

Tomber de haut

Je n’aime pas les hauteurs. Apparement, environ 5% de la population souffre d’acrophobie. Je ne sais pas exactement où je me trouve sur l’échelle de la peur mais je connais bien l’impression d’avoir l’estomac tordu, le goût de vomir, le “shake” et même le sentiment de panique. De façon bien calculée, il y a certaines hauteurs que j’ai réussi à surmonter avec tremblement.

Je déteste monter dans les échelles. Je n’arrive pas à monter sans imaginer perdre l’équilibre et tomber par derrière. Il y a quelques années, je devais vider les gouttières autour de la maison car elles étaient pleines de feuilles. Voulant être responsable, j’ai emprunté la grande échelle du voisin et je me suis installé. À peine monté, je tremblais déjà. J’ai tout de même continué en me disant, qu’au moins, ce n’était pas un appartement et que ça ne ferait pas si mal que ça de tomber. Je me suis rendu aussi haut qu’il fallait pour pouvoir atteindre la gouttière en m’étirant le bras. Je me suis mis à trembler et avoir mal au ventre à un tel point que je ne pouvais pas continuer. Tranquillement, je suis descendu en jetant un p’tit coup d’oeil autour pour être certain que personne ne m’avais vu. J’ai finalement réussi à le faire quelques jours plus tard avec mon épouse qui tenait le bas de l’échelle. Ce fut tout de même long et pénible.

Un autre moment, mon beau frère est venu m’aider à changer le bardeau sur mon toit. Je ne pouvais pas avoir l’air peureux devant le beau-frère quand même alors j’ai mis mon poker face. Heureusement, il a fixé l’échelle bien solidement et cela m’a permis de monter et de descendre avec un peu de confiance. J’ai passé la journée sur le toit en me tenant le plus loin du bord et en me disant que mes chances de survie, si je devais tomber, était élevées quoique les blessures pouvaient être bien douloureuses.

Le premier été avec notre roulotte, j’ai laissé Amélie monter sur le toit pour balayer et faire le nettoyage. Ce n’est qu’à la fin de la saison que j’ai réussi à monter pour la première fois. Je n’avais pas trop le choix puisque j’étais seul.

La crainte dans toutes ces histoires n’est pas autant celle des hauteurs mais plutôt la crainte de tomber de haut et me faire mal. L’anxiété à l’idée de tomber ainsi que la douleur des blessures possible rendent les hauteurs effrayantes. La peur devient démesuré et très réelle. Elle cause un blocage paralysant et souvent insurmontable.

Bon, on s’en va où au juste avec ces histoires? Il y a une autre forme d’acrophobie. Une crainte associé à une autre sorte de hauteur. Cette hauteur est celle de l’opinion que les gens se font de nous. Je vous épargne plein des détails mais dernièrement je parlais avec des gens et l’une des conversations était autour de la crainte que j’ai de décevoir ceux qui, tout au long de ma vie, m’ont considéré comme un modèle et une personne responsable. Je n’ai pas de problème à avoir une bonne réputation. Je pense que cela est quelque chose que nous désirons tous. Par contre, les problèmes commencent lorsque cette réputation nous contrôle. Aujourd’hui je ne suis plus la même personne que j’étais il y a quelques années. Ma vision du monde, ma théologie et ma perspective de la foi chrétienne en particulier ont bien changées. À la lumière de ces changements, je trouve en moi une grande crainte d’être découvert, mis a nu! C’est bizarre puisqu’au fond je veux être connu tel que je suis mais je crains aussi que cela vienne qu’à décevoir ceux qui pendant longtemps m’ont connu, perçu et apprécié d’une certaine manière. Je crains qu’en étant moi-même, je tomberais de haut dans l’opinion de certaines personnes.

Je réalise que ce que je viens d’écrire est peut-être flou. J’y apporterai un peu de clarté dans les prochaines semaines et les prochains mois en abordant certaines choses sur le blog. Mon objectif n’est pas de parler de moi. J’espère utiliser mon histoire pour en inspirer d’autres. Surtout, j’espère que mon histoire pourra te secourir de ta crainte de tomber de haut vis-à-vis l’opinion que les gens se font de toi. Je ne parle pas de développer un “je m’en foutisme”. Je parle de trouver une liberté de se laisser être ce que nous sommes pour aussi mieux accepter l’autre tel qu’elle ou qu’il est.

Qu’est-ce que les gens pensent de toi qui n’est peut-être pas tout à fait exacte? Est-ce que tu crains ce qui pourrait arriver si tu te faisais connaître?

Christmas and Power

(Warning : for some, this post might sound more like a sermon. Seems to be in my blood so I gotta let it out once in a while.)

Whether you believe the biblical story of Jesus’ birth to be true, whether you approach it as symbolic or even if you don’t give it any attention at all, I think we might agree on something. Hold on for a second while I make my way there. Here’s what I mean.

For Christianity, Christmas is about celebrating the birth of Jesus, the incarnation of the divine, God with us, the Kingdom of God come to restore and make all things new. Ok, fine. But what does all this have to do with Christmas and Power?

I’m referring to power as authority. More specifically, the abuse of it. In other words, people who use their authority, their power, for personal gain and advancement at the cost of the wellbeing of others. If anything, power loses in the face of Christmas. They don’t really have anything in common. Christmas is a time for a look in the mirror.

After all, it’s a time of joy, peace, hope and love. Christmas brings people together. Christmas puts a smile on our faces. Christmas can bring out the good in people. Christmas brings out generosity toward those we love and toward those in need. During the holidays, most of us are thinking about ways to make people’s lives better, not worst. (In writing this, I realize I’m writing from a place of privilege and that there are many for which Christmas is a dark reminder of pain and suffering. While I may not be able to fully identify with what you have gone through, I can only hope that in the midst of the darkness and chaos, you will be able to experience some joy.)

If anything, even in the midst of the extravagance with which many of us celebrate it, there is something humble about Christmas and the spirit of it.

From the time Jesus came along to the time he went away, there was a certain type of person who was always rubbed the wrong way by his presence, his words and his actions. These people were those in authority, those with power. It was not their authority that caused them to be irked by Jesus, it was because they misused the authority that they had and were being called out for it. It was their desire to be powerful and to use that power to keep others beneath them. Their position depended on their ability to keep others under control, to keep their subjects needy and too oppress and subdue them. People in power using their influence, their words, their money and even other people, to stay on top no matter the cost.

We read about King Herod being greatly troubled when he heard about the birth of another king. His rule was being threatened. What did he do? He ordered the slaughter of all male children under the age of 2. Ya, he was afraid of the very thought of losing his power. He did not care about destroying all those families as long as he did not lose his power. If twitter had been around at the time, I’d bet King Herod would have been tweeting nasty tweets left and right.

But it wasn’t only the political leaders who feared him. It was the religious and spiritual ones too. Abuse of religious authority is not new, it was alive and well centuries ago. The religious leaders of Jesus’ day hated him with a vengeance because they were threatened by his teachings. When Jesus taught, it made them look bad and highlighted the way they abused their authority. The way they used God to make a name for themselves.

We read about the religious leaders being perplexed even as they spoke with him when he was barely into his teens. We read about plots to get rid of him because he said he would overthrow the religious system that had control over people. We read about him getting angry in the temple court at the sight of the poor and common people being oppressed by religion. Some of the stories he taught put the religious leaders on edge. They were afraid. They were filled with hate. They were happy to align themselves with political leaders if it meant they could maintain some of their power over people as well. They had much to lose if people were to understand the true spirit of what Jesus was doing and teaching. To love your neighbour as yourself.

Regardless of the angle with which you come at it, Christmas is an opportunity for us to look inside and ask ourselves what kind of people we are? Are we using our privilege, our power, our authority and our wealth to prop ourselves up and pull others down or are we using those things, no matter how much or how little of it we think we have, to love the other and make a difference around us? To do the latter is not weakness. It is true power.

Merry Christmas!

Si seulement j’avais

Devant notre maison, de l’autre côté de la rue, il y a une petite colline. L’hiver, elle est parfaite pour la glissade. Surtout lorsque les enfants sont plus jeunes. Elle a suffisamment de hauteur pour de bonnes descentes mais pas trop haute que les petits enfants ne puissent pas la remonter eux-mêmes.

Hier matin en sortant notre chien Charlie je pouvais voir un papa qui glissait avec ses enfants. Il était tôt et les rues étaient tranquilles. La voix des enfants se transportait jusqu’à moi et pendant quelques instants je me revoyais à la place de ce père, glissant avec mes enfants. C’était comme si j’y étais. Je revoyais une scène d’un hiver pendant laquelle il y avait au centre de la colline une section glacée. Elle offrait un niveau de difficulté différent et les enfants choisissaient presque toujours cette piste. La glace un peu vive nous permettait de glisser même sans traîneaux. J’étais sur mon dos la tête première vers le bas et mes trois enfants étaient empilés sur moi. Mes bras étaient placés autour d’eux de manières à les tenir en place. Puis, en poussant avec mon talon, je nous lançais vers notre descente. Je pouvais sentir chaque petite bosse de glace contre mon dos. Je ne pouvais pas voir derrière moi, mais je savais que c’était que pour quelques secondes. Les enfants trouvaient bien drôle que papa soit leur traîneau.

Debout, pendant que Charlie faisait son pipi, je revivais la scène. Je revoyais le visage de mes enfants et leur sourire. J’entendais encore leurs éclats de rire. Je revoyais leurs yeux qui brillaient et la neige dans leur visage. Je me rappelais leurs habits de neige.

Puis, en l’espace de quelques secondes, ce beau moment fut brusquement interrompu. Mon souvenir fut envahi par une accusation qui me disait “si seulement tu avais eu le bon sens de faire ça plus souvent. Tu aurais dû mieux profiter de ces années quand jouer avec les enfants n’était pas plus compliqué que de te rouler par terre ou bien descendre une colline enneigé. Tu aurais dû en faire plus. Tu aurais dû faire mieux. Il est trop tard maintenant.”

Une vague de beaux souvenirs prise par assaut. Si seulement j’avais …

En revenant dans la maison avec Charlie, j’étais déçu de moi-même. Je n’avais pas le droit de me réjouir ni de laisser mon coeur être rempli de joie. Je n’en avais pas fait assez. J’aurais dû mieux profiter de ces années.

C’est fou quand même. Il n y a pas si longtemps, j’aurais permis à cette accusation de me hanter pour le reste de la journée. Heureusement, cette fois-ci, une autre pensée, plus puissante que l’accusation, est venue à mon secours.

Est-ce que j’ai saisi toutes les occasions qui se sont présentées à moi en tant que père au cours des 16 dernières années? Non, pas du tout. Il est vraie que j’en ai raté plusieurs. Parfois par ignorance, parfois par égoïsme, parfois par manque d’expérience et d’autres fois simplement parce que la vie est chaotique et les choses ne sont pas toujours alignées à la perfection. Au travers toutes ces années, je me suis présenté tel que je le pouvais, avec ce que j’avais à donner. Cela n’excuse pas les nombreuses fois où j’ai mal agis, mais ce n’est pas le point de ce poste.

On s’en va où au juste? Être parent est la responsabilité la plus difficile qui soit. Nous avons besoin de s’accorder de la grâce. Comme on dirait en anglais, “cut ourselves some slack!” Je pourrais passer des journées entières à faire des listes de ce que j’aurais pu faire autrement. Par compte, je peux aussi me donner un peu de lousse pour apprécier ce que j’ai fais. Pour ceux qui sont un peu nerveux en lisant cela et qui se disent “oui, mais il faut reconnaître nos tords” je dis oui mais il faut aussi reconnaître la réalité. Si j’ai raté des opportunités c’est souvent parce que j’étais justement hanté par mes manquements en me comparant aux autres ou aux modèles de parenting supposément biblique et idéale.

Bon, bien des choses peuvent être, et ont été, écrite concernant le parenting. Mon but en écrivant ceci aujourd’hui et de t’encourager. Le défi de parent en est tout qu’un! On peut se laisser baigner dans les beaux souvenirs de nos accomplissements comme parent sans toujours finir en se disant, “oui, mais si seulement j’avais!”

J’ai donné à mes enfants le souvenir d’avoir glissé sur la colline en utilisant papa comme traîneaux. C’est quand même pas si pire. Toi aussi tu as fait plein de bon coup!

War on Christmas?

Ce qui suit est en English.

One thing I love about being francophone around Christmas time is that the french word for Christmas doesn’t have “Christ” or “Jesus” in it. Why is that such a great thing? I’m glad you asked.

Here’s the short answer. It’s annoying enough to have to hear the platitudes about the supposed war on Christmas and the outrage around keeping “Christ” in xmas in one language, it would simply be double the annoyance if the same play on words could be done in french. Noël is the way to go.

Platitude – a remark or statement, especially one with moral content, that has been used too often to be interesting or thoughtful. – a flat, dull, or trite remark, especially one uttered as if it were fresh or profound.

The only people waging war on Christmas are those who keep using that statement and making that accusation. For some it comes from a well intentioned place. Christmas in the Christian tradition is about celebrating the birth of Jesus but let’s not forget we hijacked someone else’s holiday and called it our own. Many great traditions around Christmas have come from that and it’s awesome. I do think that Christianity is in many ways responsable for what most would refer to as the “magic of Christmas”. When we say that, we’re not necessarily referring to Jesus. Rather, we’re referring to the spirit of the holiday season, the coming together, the lights in the dark, the food filled tables (for those of us who have that luxury), the gifts, etc.

However, this is not an excuse for annoying the crap out of everyone during the holidays. When Jesus is your Christmas, you’ll be happy to wish your neighbour a Happy Holiday. When Jesus is your Christmas, you won’t get bent out of shape if you see “X-Mas” on a billboard or commercial. When Jesus is your Christmas, you will love your neighbour rather than make a fuss about how your neighbour chooses to use, or not to use, the word Christmas. When Jesus is your Christmas, you’ll be more concerned about how baby Jesus compels you to love and less worried about whether there is a manger scene at the city hall.

True, for many Jesus is not part of the equation at Christmas just like he is not intentionally part of the equation any other day of the year. But that’s ok.

If Jesus is your Christmas, take a deep breath. Ask yourself if in your fit of rage about how someone else celebrates the holiday you maybe are less in the holiday spirit than they are. You see, it’s one thing to talk about or shout about where you think Jesus should be during the Holiday season. It’s quite another to bring peace.

If Jesus means anything to you at all, I invite you to stop worrying so much about whether or not he matters to the person next to you. Don’t divide, bring together. Just live and let your joy, your hope, your love flow. In the process you will find that same joy, that same hope and that same love permeating around, even in xmas and happy holidays.

In the words of Bryan Adams, “There’s something about Christmas time.”

To all of you I say … Joyeux Noël and a Happy New Year!